INTRODUCING A TOOL AND NATURAL STONE SHOP: MORIHEI

Morihei(森平) is a knife and whetstone supplier located in Asakusabashi, Tokyo. They have been a part of the industry for over 100 years, including the predecessor of Morihei “Oguro-Morihei-Shouten (小黒森平商店)“. At one point in time, more than 20 groups of blacksmiths and sharpeners were working exclusively under Morihei. They are one of the only companies in Japan with a long-standing history of relationships with blacksmiths and whetstone and natural stone makers that still exists today. Mr. Akimitsu Oguro, the president of Morihei, is the advisor for natural stone researchers from universities and government groups. People who visit Morihei for technical information from Mr. Oguro include researchers, blacksmiths, sharpeners, chefs, craftsmen, and knife shop employees. Morihei is like a school for the industry people, the source of all knowledge.

Crftsman used to work under Morihei

The start of Mr. Oguro’s remarkable career began at a traditional knife sharpening shop, the kind that can no longer be found in Japan. It consisted of four to five sharpening stations where the sharpeners were working independently. If the sharpener had superior skills, people were waiting in his/her line. New sharpeners were in charge of flattening other sharpeners’ stones if nobody stood in their line.

Back in the old days of Morihei, blacksmiths and sharpeners would have disputes in regards to each other’s quality of work, and placed pride on some ranking of superiority. Morihei the company acted as the peacekeepers and decision makers of these rankings, and developed a better understanding and eye for quality than other craftspeople.

Mr. Oguro's father and Chiyozuru-Korehide

At the age of 23, Mr. Ogura hand-delivered natural stones for Morihei. He experimented and tested out each of the stones before his deliveries, providing detailed information about the products for Morihei's customers. One of their customers was a Japanese sword polisher who offered him the opportunity of a placement as a sword polishing disciple. Normally a student of a sword polisher would graduate after 5 to 6 years of daily training, living in-house. This sword polisher made Mr. Oguro an exception of being a part-time student since he had his other job at Morihei. After 15 years of weekend training, he graduated as a sword polisher. These are just some of the reasons that Mr. Oguro and Morihei are known for having such a wealth of history, experience, knowledge, and skills related to Japanese knives and whetstones.

Mr. Oguro and Swordsmith Kiyoshi Kato

Some synthetic and natural whetstones from Morihei have serial numbers on them that are traceable from the beginning: when they were mined and made, to the people who currently own them.

Morihei’s exclusive and in-house brands include: Hisamoto(久元), Kiyomitsu(清光), Yoshitomo(義友), Kisaku(喜作), Kunihide(國秀), Kikuyu(菊勇), Seppu(雪峰), Edomitsu(江戸光), Sukefusa(助房), Hakuraku(博楽), Hatsutora(初虎), Chiyomasa(千代正), Hisahiro(久弘), Kikumitsu(喜久光), Setsugetsu(雪月), Honkunihide(本國秀), Gousaku(豪作), Shigezoku(重族), Munetsugu(宗次), Unsen(雲仙), Koshiro(幸四郎), Kesa(ケサ), Kikumitsu(菊光), Korenobu(是信), Azuma Hisamoto(東久元) and Korehisa(是久). Mr. Oguro has set aside some knives and tools for the next generation of blacksmithing and sharpening. If you are lucky, you may be able to see his gallery.

Morihei

Morihei 1-28-6, Asakusa-bashi, Taito-ku, Tokyo, 111-0053, Japan
TEL:03-3862-0506 FAX:03-3861-0377
Business hours:10:00 - 17:45 (Weekend and holidays closed)

Photographed, documented and written by: Hokuto Aizawa (Hitohira)
Edited by: Olivia Go (Tosho Knife Arts)


東京・浅草橋にある1933年創業の刃物と道具・天然砥石の卸問屋。前身である小黒森平商店を含めると100年以上もの間刃物及び砥石と関わってきている。かつては関東を中心にした20以上もの鍛冶屋・研ぎ屋集団が森平の元で働いていたこともあるなど、東京のみならず日本の刃物産業の第一人者的なお店である。店主の小黒章光氏の元には、天然砥石の専門家として全国から埋蔵文化財調査事業団などが意見を求めにやってくる。また、東京をはじめとする全国の販売店、生産者、鍛冶屋等がアドバイスを求めて店に通う、寺小屋のような場所でもある。

かつて森平の下で働いていた職人たち

そんな小黒氏の仕事は、ある研ぎ専門店から始まった。父親に修行のためと入れられたそのお店は、4~5台ある研ぎ場に研ぎ師が一人ずつ立ち、それぞれが独立して来店客の研ぎ依頼を受けていた、腕の立つ人間には長蛇の列ができて、仕事のない人間には砥石の面を直す作業が与えられた。小黒氏が『今でも嫌な思い出として残っている』と話すこの面直しの日々は、しかし、後に砥石の基礎を覚えるための重要な経験であった。
結局住み込みで2年間ほとんど休みなく働き、店で一番長い列を作るようになった後に、森平の一員として働き始めるようになる。

当時は、喧嘩を始める鍛冶師と研ぎ師の仲をもち、自らの言葉でそういった職人たちを納得させるのも問屋としての一つの仕事であったため、職人たちよりもより多くの知識・技術を要する必要があった。

千代鶴是秀と先代社長

そういった技術の一環として、また自身の趣味もこうじて、23歳頃に当時砥石の卸先として出入りしていた刀剣研磨師の元へと入門する。通常なら住み込みの弟子しかとらないところであったが、家業があるために特別に通いでの入門となったため、通常5~6年のところ、15年かかりで師から認められる。こういった技術・経験・知識及び歴史こそが森平が大工・料理人・研ぎ師等の職人のみならず同業者からも信頼される礎である。

刀匠・加藤清志と森平の社長

森平が販売するそのほとんどの天然砥石と一部の人工砥石には、シリアルナンバーがふってある。この番号が消えるまでならば、何度でも森平のもとで、それらの砥石がどのようなもので、どういった年代に作られた・採掘されたものなのか、確かめることが出来る。こういったところからも『売ったら終わり』ではない森平の丁寧さ・心遣いが垣間見れるだろう。

かつては職人ごとに銘を作ることで、久元(料理庖丁)、清光(料理庖丁)、義友、喜作(園芸鋏)、國秀、江戸光、菊勇、雪峰、助房、博楽、初虎、千代正、久弘、喜久光、雪月、本國秀、豪作、重族、宗次、雲仙、幸四郎、ケサ、菊光、是信、東久元、是久という多くの銘を傘下に持ち、誂えの依頼があれば研ぎを行い、鍛冶屋のもとに出向き指導も行う。また、森平のもとには数十年前から現在に至るまで、小黒氏の目にかかった逸品が、次世代への参考資料として残っている。

森平

〒111-0053東京都台東区浅草橋1-28-6
TEL:03-3862-0506 FAX:03-3861-0377
Business hours:10:00 - 17:45 (祝・休日休みd)

Photographed, documented and written by: Hokuto Aizawa (Hitohira)
Edited by: Olivia Go (Tosho Knife Arts)